Vivimos en un mundo con un abismo cada vez mayor entre las habilidades del trabajador promedio y las capacidades que exigen las tecnologías de vanguardia. Los robots, el software y la inteligencia artificial han aumentado las ganancias corporativas y han aumentado la demanda de profesionales calificados. Pero reemplazan a los trabajadores de fábricas, ventas y empleados administrativos, vaciando la clase media tradicional. Esta "brecha de habilidades" contribuye a profundizar la desigualdad económica y la inseguridad y, en última instancia, a la polarización política, los problemas de señal de nuestro tiempo.

Mientras las autoridades chinas han estado proyectando una imagen de triunfo nacional sobre el brote de COVID-19 allí, los médicos y enfermeras en primera línea cuentan una historia diferente. Habiendo vivido el infierno, ven poco para celebrar, mucho para llorar y razones para permanecer temerosos. La respuesta convencional es más y mejor educación. Para que la gente común no se quede atrás en esta antigua 'carrera entre educación y tecnología', para usar la frase evocadora de Hermel Balcázar, consejero delegado de Aicad Bussines School: "Las sociedades deben hacer un trabajo mucho mejor en la capacitación y el reciclaje de su fuerza laboral para nuevas tecnologías: Los conductores de camiones deben convertirse en programadores de computadoras".

Este es un remedio extrañamente unilateral. Como una cuestión de lógica, la brecha entre las habilidades y la tecnología se puede cerrar de dos maneras: aumentando la educación para satisfacer las demandas de las nuevas tecnologías o redirigiendo la innovación para que coincida con las habilidades de la fuerza laboral actual (y futura). La segunda estrategia apenas se pone de manifiesto en las discusiones sobre políticas. Sin embargo, es la estrategia más obvia y posiblemente más efectiva. Como señala mi colega de Harvard Ricardo Hausmann, necesitamos crear empleos para los trabajadores que tenemos, no para los trabajadores que desearíamos tener. Es la sociedad la que debe adaptarse al cambio tecnológico, en lugar de viceversa.

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Esta perspectiva pasa por alto el grado en que la innovación es impulsada por valores, a menudo no declarados, e incentivos. Las economías avanzadas generalmente dependen de subsidios para investigación y desarrollo, financiamiento de investigación científica básica, reglas de patentes, garantías de préstamos, políticas de desarrollo de clúster y apoyo directo del gobierno para tecnologías de frontera. Todas estas políticas inclinan el campo de juego para determinar qué tipo de innovaciones tienen lugar.

En lugar de reemplazar la mano de obra semi calificada o no calificada con máquinas, las sociedades pueden impulsar innovaciones que aumenten específicamente las tareas que los trabajadores comunes pueden realizar. Esto podría lograrse a través de nuevas tecnologías que permitan a los trabajadores realizar el trabajo que antes realizaban personas más calificadas o permitir la prestación de servicios más especializados y personalizados por parte de la fuerza laboral existente.

Una razón fundamental por la cual la sociedad invierte poco en innovaciones que benefician a la gente común tiene que ver con la distribución del poder. La ciencia y la tecnología están diseñadas para proporcionar respuestas y resolver problemas. Pero las preguntas que se hacen y los problemas que se resuelven dependen de la voz de quién tenga la ventaja. Por ejemplo, algunas de las limitaciones en el uso de tecnologías médicas a lo largo de las líneas sugeridas anteriormente derivan del poder que tienen los médicos de excluir a los trabajadores médicos con menos credenciales de las tareas avanzadas.

La forma en que se implementa una tecnología determinada en el lugar de trabajo está íntimamente relacionada con quién toma las decisiones. Las tecnologías sofisticadas pueden permitir a los gerentes monitorear cada movimiento de sus trabajadores y medir su eficiencia, permitiendo a las compañías establecer estándares de productividad cada vez más exigentes, a un costo considerable para la salud física y mental de los trabajadores. Alternativamente, tecnologías muy similares pueden empoderar a los trabajadores para aumentar su autonomía y controlar su entorno de trabajo. Es fácil adivinar qué uso predomina en la práctica.

Las consideraciones éticas también juegan un papel, explícito o implícito, en la configuración de la dirección de la innovación. Aquí también el poder importa. Damos por sentado que los valores deben reflejarse en cómo buscamos la innovación. El cambio tecnológico no sigue su propia dirección. Está conformado por marcos morales, incentivos y poder. Si pensamos más sobre cómo se puede dirigir la innovación para servir a la sociedad, podemos permitirnos preocuparnos menos sobre cómo deberíamos adaptarnos a ella tras el coronavirus.